Ecuadorian companies look to expand in UK with organics and exotics
Dragon fruit, or pitahaya, is a major export line for Organpit

Ecuadorian companies look to expand in UK with organics and exotics

Héctor Riazuelo
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Ecuador - Francisco Riera
Banabio’s Francisco Riera

Traditionally known as a leader in exports of conventional bananas accounting for some 30% of global sendings, Produce Business UK finds out how Ecuador has been developing its offer of organic and exotic products

Banabio SA is one example of export expansion and diversification. The company was founded in 2008 and has specialised in marketing organic bananas, which make up 90% of its offer.

The main producers the group works with are on the southern coast of Ecuador in the provinces of El Oro and part of Guayas. Exports rose from 315,206 18kg cartons in 2013, to 1.1 million in 2014, and a similar volume last year.

The company works with small, medium-sized and large growers. “Our partners have plantations of between 4ha and 20ha and have organic, GlobalGAP and Fairtrade certifications,” says Francisco Riera, Banabio’s representative in Europe. “We develop our activities in the fields and packhouses under strict quality controls.

“You have to remember the background we are producing against: Ecuador has traditionally been a country in which large export companies have led fruit sales and this impeded producers from reaching export markets in good technical and economic conditions.”

Riera recognises that specialising in production of organic fruit has been a tough path. “It has presented more than a few problems because of course the care, risk and investment required in organic production is greater.”

The company already exports principally to the US, Germany and Sweden. “The main challenge is to find reliable partners in stable markets such as the UK market,” he says. “I would like to emphasise the word ‘partners’ because our aim is to build long-term commercial relationships.

“We are keen to continue to grow and develop sustainably. That’s why we are willing to adjust our margins in exchange for business which engenders trust between the parties.”

In this sense, Riera highlights that ABANSU – an association of small growers benefits from, and operates under the Banabio group umbrella. “This strategic alliance puts Banabio in an interesting position, allowing us to meet the needs and interests of important and developed markets such as the British market, which seeks high quality standards for bananas. These are always linked to being fairly traded, business transparency, respect for workers and the environment.”

Exotic attraction

Another example of an Ecuadorian company that is looking to consolidate its European exports and penetrate the UK market is Organpit, which is committed to the production and marketing of non-traditional fruit such as dragonfruit, also known as pitahaya, which has been experiencing an uplift in demand latterly.

Referring to the beginning of the year, Bayron Ortiz, head of exports at Organpit said that during February and March, the company exported 55,500kg of fresh pitahaya to destinations including Spain, Germany, Hong Kong, Singapore and Indonesia as well as 2 tonnes of dried product to China and Canada. These results have been achieved despite the effects of the El Niño weather phenomenon. “It affected the harvest because, the time taken to get the fruit into storage takes longer,” he explains. “The fruits can scratch against one another as the roads are damaged and full of mud so transferring produce in plastic crates can be slow and precarious.”

As well as dragonfruit, Ortiz also sees future possibilities in the UK for granadilla. “We sent 5,000kg to the same destinations last season,” he says. “We have already sent 2,000kg this year and the harvest is just starting.” 

Ortiz, also believes there is growing interest from Europe with regard to the production of non-traditional export fruit thanks to his country’s unique environment. “Once people realise that we are producers and are located in the Amazonian region of Ecuador with its fragile eco-system where it can rain for whole days at a time, they understand the quality of our fruit and the lack of pesticides because everything gets washed. They value and appreciate this type of agriculture.

Ortiz highlights the way the company has adapted to meet the demands of the European market. “For example, the use of large amounts of organic material to avoid the erosion of our soils and the development of padded netting and carton materials to protect the fruit from knocks at airports and by handling agents,” he says.

Ortiz also stresses: “the constant requirement to harvest the day before shipping so as to guarantee fruit arrives at its destination as fresh as possible.”

European openings

In line with many Ecuadorian exporters, Organpit and Banbio are looking forward to the time when Ecuador’s free trade agreement with the EU comes into force in order to be able to grow its presence within the trading bloc. “We hope our fruit will achieve zero-tariff status and will get an extra plus-point for originating from the Ecuadorean Amazon due to the distance it has to travel, as well as spreading the message about its medicinal properties to member states,” says Ortiz.

For his part, Riera of Banabio regards the agreement as “something that is imperative for us as we are at a competitive disadvantage against the former European colonies and overseas territories as well as against Costa Rica and Colombia. For example, the tariff difference between each of these countries and Ecuador per tonne of bananas is significant”.

Banabio, Organpit and exporter of baby bananas FLP Latinoamerican Perishables del Ecuador were all on ProEcuador’s stand at The London Produce Show and Conference in June 2016.

En Español 

Compañías ecuatorianas buscan expandir oferta de productos orgánicos y frutas exóticas hacia el Reino Unido

Desde pitahaya y granadilla en la Amazonia hasta bananas orgánicas en la costa, la diversidad ecuatoriana busca abrirse pasos en nuevos mercados.

Tradicionalmente conocido por ser líder en exportaciones de banano convencional, con aproximadamente el 30% de los envíos a nivel mundial, Ecuador ha estado desarrollando en los últimos tiempos su oferta de productos orgánicos y exóticos.

Un ejemplo lo constituye Banabio SA, una compañía fundada en 2008 que se ha especializado en la comercialización del banano orgánico, que constituye el 90% de su oferta.

Los principales productores con los que trabaja el grupo se encuentran en la zona sur del litoral ecuatoriano en las provincias de El Oro y parte de Guayas. De 315.206, cajas de aproximadamente 18 kg cada una, que exportaron en 2013 pasaron a 1.115.016 en 2014. El año pasado la cifra se ubicó en  1.067.031.

La empresa está asociada con pequeños, medianos y grandes productores. “Nuestros socios cuentan con cultivos de entre 4 y 20 hectáreas, contamos con certificaciones Orgánica, GlobalGAP y Fairtrade y desarrollamos nuestras actividades de campo y procesamiento bajo estrictos controles de calidad”, señala a Produce Business UK, Francisco Riera representante de Banabio en Europa.

“No hay que olvidar el escenario en el que producimos. Ecuador ha sido tradicionalmente un país en el que las grandes compañías exportadoras han liderado la comercialización de la fruta y esto impedía que los productores accedieran a los mercados de exportación a buenas condiciones, tanto técnicas como económicas”, añade.

Riera reconoce que especializarse en explotar la fruta orgánica ha significado un camino duro. “Supuso no pocos problemas porque evidentemente los cuidados, los riesgos y la inversión en la producción orgánica son mayores”.

Actualmente la compañía exporta principalmente a Estados Unidos, Alemania y Suecia. “El reto principal es encontrar socios estables en mercados sólidos como el británico. Quiero poner énfasis en la palabra ‘socios’ porque nuestros objetivos son tener relaciones comerciales a largo plazo”.

“Nos interesa continuar con nuestro crecimiento y desarrollo sostenible. Por eso estamos dispuestos a ajustar nuestro márgenes a cambio de negocios que generen confianza entre las partes”.

En ese sentido Riera destaca que, bajo el paraguas y asesoramiento del grupo,  opera una asociación de pequeños productores llamada ABANSU cuya  “alianza estratégica coloca a Banabio en una posición interesante, permitiéndonos responder a las necesidades e intereses de importantes y desarrollados mercados como el británico, que buscan altos estándares de calidad en el banano, siempre ligada a un trato justo, transparencia en los negocio, respeto a los derechos de las personas que forman parte del trabajo cotidiano de la compañía y al medio ambiente”.

Atracción exótica

Otra empresa ecuatoriana que busca consolidar sus exportaciones europeas y penetrar el mercado británico es Organpit, que se dedica a la producción y comercialización de frutas no tradicionales como la pitahaya, cuya demanda ha ido en ascenso en los últimos tiempos.

Haciendo referencia al comienzo de año Bayron Ortiz, jefe de exportaciones de Organpit, apunta a Produce Business UK que en el período de febrero-marzo exportaron 55.500 Kg de pitahaya como fruta fresca a destinos que incluyeron España, Alemania, Hong Kong, Singapur e Indonesia y 2 toneladas en fruta deshidratada a países como China y Canadá.

Añade Ortiz que actualmente la cifra de exportación de la pitahaya es de 25.000 Kg y destaca esos resultados obtenidos a pesar de los efectos del Niño que “afectan la cosecha porque los tiempos de acarreo de la fruta a la cámara de poscosecha son más largos, la fruta se golpea y espina, las vías se dañan y se llenan de fango y el traslado en campo en jabas plástica es precario y lento”.

Además de la pitahaya, Ortiz ve posibilidades futuras en el Reino Unido con la granadilla. “A los mismos destinos enviamos 5.000 kilos la temporada anterior. Ahora vamos en 2.000 comenzando la cosecha”.

Y en referencia a su locación, el representante de Organpit resalta el mayor interés que hay en Europa con respecto a la producción de frutas no tradicionales de su país en un contexto ambiental único. “A medida que la gente sabe que somos una empresa productora y ubicada en la amazonia ecuatoriana, de frágil ecosistema donde nos llueve día enteros, saben que la calidad y uso de plaguicidas es nada porque todo se lava, valora y aprecian este tipo de agricultura”.

Ortiz destaca las adaptaciones realizadas por la empresa para cumplir con las exigencias de mercado como el europeo destacando “el uso de altas cantidades de materia orgánica para evitar erosión en nuestro suelos y desarrollando material de protección de la fruta como mallalón y cartones masters que evitan golpes en el manejo en aeropuertos y agencia de carga”.

Igualmente, apunta a la “necesidad permanente de cosechar un día antes del embarque, lo que garantiza la llegada de fruta fresca al país de destino”.

Apertura europea

Al igual que muchos exportadores ecuatorianos, Organpit y Banabio  esperan la entrada en vigor del tratado de libre comercio con la UE para aumentar su presencia en el bloque.

“Esperamos que nuestra fruta se posicione con cero aranceles y se le dé un plus adicional por ser proveniente de la amazonia ecuatoriana, debido a la distancia que viajamos así como que se difundan las propiedades medicinales que tiene la fruta en los países miembros”, dice Ortiz.

Por su parte  Riera, de Banabio, indica que el acuerdo “es algo imperativo para nosotros pues actualmente estamos en una desventaja competitiva tanto frente a las antiguas colonias europeas y territorios de ultramar como ante países latinoamericanos como Costa Rica y Colombia. Por ejemplo, a diferencia arancelaria por tonelada de banano de estos países con el de origen ecuatoriano es significativa”.

Banabio y Organpit como también FLP Latinoamerican Perishables del Ecuador, empresa cuyo principal producto de exportación a Europa actualmente es la baby banana, tuvieron la oportunidad de exponer sus productos en el puesto de ProEcuador en el London Produce Show en junio de 2016. 

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